Wildlands gooit het roer compleet om

EMMEN

De nieuwe Wildlands-directeur Erik van Engelen vertelde vanmiddag over de nieuw te varen koers van het park. Er gaat veel veranderen, en met een verlies van 8 miljoen euro lijkt dat logisch.

Komen er dieren bij? Ja. Gaat Wildlands iets aan de ellenlange rondjes doen? Ja. Worden de dieren beter zichtbaar? Ook! Eigenlijk alles waar we de afgelopen tijd met elkaar over hebben zitten klagen wordt aangepakt. O, en de prijs. Wordt ook wat aan gedaan. Aan de kassa kost een kaartje per 1 januari 27,50 euro. Online 22,50 euro. Van Engelen: "Uiteindelijk heeft de gast altijd gelijk".

De beslissingen zijn best ingrijpend. Met een verwacht bezoekersaantal van 840.000, terwijl 1,3 beoogd is, en een verlies van 8 miljoen euro, is dat volgens Van Engelen – die de in september opgestapte Frankwin van Beers opvolgt – logisch. Maximaal 15 van de 160 vaste krachten verliezen hierdoor hun baan. Het personeel is vandaag op de hoogte gebracht. "Zij reageerden vooral opgelucht dat er nu duidelijkheid is", aldus de interim-directeur.

Hoe het zo slecht heeft kunnen lopen met Wildlands? Niet zo moeilijk, vindt Van Engelen. Er was nauwelijks reactie op de markt, intern liep het niet lekker en vooral de identiteit van het park was onduidelijk. Zeker dat laatste is veelgehoord commentaar, want is Wildlands nu een pretpark, een dierentuin of een mix? Wat het ook is, Wildlands wordt weer een dierentuin. En wat gebeurt er dan met die achtbaan? "Mensen vroegen me al of ik die ging afbreken. Dat is ook weer niet nodig, maar een nieuwe achtbaan of wildwaterbaan komt er voorlopig zeker niet."

De band met de regio en de lokale ondernemers moet omhoog, vindt Van Engelen, en ook kinderen – die met heel andere ogen naar het park kijken – worden belangrijk voor de toekomst van het park. Wildlands nodigt binnenkort diverse schoolklassen uit die het nieuwe management moeten gaan inspireren en adviseren. Iedere keer hetzelfde rondje – soms twee keer langs dezelfde dieren – is alvast een belangrijk speerpunt. Tussen savannewereld Serenga en poolwereld Nortica wordt een verbinding gelegd. "Dat is geen kwestie van een deur openzetten", verklapt Van Engelen alvast. "Dat wordt geen kleine ingreep." Wat het wel wordt en hoe het eruit komt te zien, deelde hij niet.

Tot slot wil Wildlands de banden met de voor hen belangrijke partijen flink verbeteren. Van Engelen doelt op de gemeente Emmen, de Rabobank, de WMD en VolkerWessels. Begin 2019 staan er gesprekken op het programma om met deze financiers tot overeenstemming te komen. En als dat allemaal lukt en allemaal is doorgevoerd, verwacht Van Engelen in 2019 een bezoekersaantal van 940.000. Rond de 1,3 miljoen is gewenst voor uitbreidingen, maar het moge duidelijk zijn: Wildlands heeft een lange weg te gaan.